世の中には、金属でできた工業製品がたくさんあります。私たちは家の中にいるだけでも、水道管のバイプ、釘やネジなどの金具、パソコン、缶詰など数え切れないほどの金属製品に囲まれています。
  
一口に金属と言っても鉄だけではありません。ステンレスやアルミ、銅なども広く使われています。周囲の金属製品を注意深く見ていくと、同じ銀色に見えたとしても艶や明るさに違いがあることがわかると思います。また、重さの違いも金属を見分ける重要なポイントです。
  
金属製品があるということは、それを作る人たちがいるということです。私たちの生活を支えている縁の下の力持ちは、どのように働いているのでしょうか?その答えに迫るべく、金属製品を作る業種はどのようなものがあるのかをご紹介します。

☆古くからある鉄鋼業!

金属といえば真っ先に思い浮かぶのは鉄なのではないでしょうか。鉄鋼業とは鉄鉱石と石灰石、石炭を混ぜたものから鉄を作り、それを鉄板などに加工する業種のことをいいます。
  
製鉄の歴史は古く、1,000年以上も前から人類は鉄を作ってきました。昔はたたら製鉄という方法でしたが、今は製鉄所という大きな工場で製造しています。鉄鋼業に携わるということは、人類の歴史に携わっているようなものかもしれません。
  
また、銑鋼一貫製鉄所と呼ばれるものがありますが、これは鉄鉱石を加工して鉄を取り出し、鉄板や鉄管までの製造をする製鉄所のことです。巨大な溶鉱炉を始めとする大規模な設備が整っており、製鉄界の花形とも言える存在です。日本は鉄資源に恵まれており、各地に製鉄所があります。

☆様々な職種がある非鉄金属製造業

その名の通り、鉄ではない金属のことを非鉄金属と言います。非鉄金属製造業とは鉄鋼業と同じく、鉱石などから非鉄金属を取り出す業種のことを言います。鉄に比べて生産量が少ないために、非鉄としてまとめられました。
  
錆びにくいとして知られる、鉄とクロム・ニッケルの合金ステンレスは、鍋や蛇口など、水周りの製品に多く使用され、また、頑丈なので建物の部品などに広く使われています。鏡のように美しいことから、彫刻作品に使われることもあります。
  
一方、金属は重いものばかりではありません。ボーキサイト鉱石が原料のアルミは軽い金属として、一円玉やアルミホイル、アルミ缶でもお馴染みです。加工しやすいので、その他にも様々な使い道があります。また、柔らかく加工がしやすい銅は、鉄よりもはるか以前から加工が行われてきました。地中から見つかる昔の金属製のコインや像はほぼ銅です。生活の中では電源コードの中にある銅線がもっとも身近でしょうか。100%リサイクルできるエコな金属です。
  
ほかにも、金・銀でおなじみの貴金属は生産量は少ないものの立派な非鉄金属です。ほとんど錆びないので使える用途は意外にも多くあります。金は基盤や携帯電話に、銀は写真のフィルムにも使われています。そしてこれからの金属業界で欠かせない存在である、希少な金属という意味のレアメタルです。量が少ないので他の金属に添加したり、電子部品のごく一部に使われています。

需要が多い非鉄金属素材の仕事とは
  

☆町工場などに代表される金属製品製造業

鉄鋼業や非鉄金属製造業で作り出された金属板などを、最終的な形に加工するのが金属製品製造業です。今でも町工場で職人が一つひとつ手作りでネジを作っていたりしますね。様々な金属を様々な形に加工するため、工場の種類が多く従事者も多いのがこの加工業です。主な金属加工方法をご紹介します。
  
・プレス
お鍋やフライパンなど調理器具は、主にプレス加工で作られています。大量生産に向いているので、消費者は安価でプレス製品を購入できます。
  
・ダイカスト
聞きなれない人が多かもしれませんが、ダイカストとはざっくり言うと金型に金属を流し込んで製品を作る鋳造方法の一つです。精度が高いので精密部品の生産に用いられます。
  
・組み立て
いわゆるラインなどの組み立て工場は、プレスやダイカストで作られた金属製品をさらに加工するところです。

☆金属工業は日本の基盤

以上紹介しました金属は、数ある金属の中のほんの一部で、世の中にはもっとたくさんの金属及びその加工製品があります。また、同時にそれに携わる人たちもたくさんいて、便利な世の中はそのような人たちに日夜支えられています。
  
金属関係の業種は工業大国日本には多くあります。黙々と手を動かす物作りが好きな人、大きな工場で働いてみたい人、日本の基盤を支えたい人は、一度金属製造業の門を叩いてみてはいかがでしょうか?

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